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Freddie Figgers: L’inventore tecnologico milionario che è stato “buttato via” da bambino

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Freddie Figgers, inventore, imprenditore e milionario delle telecomunicazioni. Pochi avrebbero scommesso su di lui dato il suo duro inizio di vita.
Freddie Figgers: L'inventore tecnologico milionario che è stato "buttato via" da bambino

Freddie Figgers ricevette il suo primo computer all’età di nove anni.  Era vecchio e non funzionava, ma è stato l’inizio di una storia d’amore con la tecnologia che lo ha trasformato in un inventore, imprenditore e milionario delle telecomunicazioni. Un futuro che pochi avrebbero previsto dopo il suo duro inizio di vita.

«Non lasciare che le tue circostanze definiscano chi sei»

Solo un consiglio che l’imprenditore 31enne Freddie Figgers vorrebbe trasmettere agli altri. Quando aveva otto anni chiese a suo padre, Nathan, le circostanze della sua nascita, e la risposta fu indimenticabile.

«Ha detto: ‘Ascolta, te lo dico in maniera diretta Fred. La tua madre biologica ti ha buttato via, e io e Betty Mae non volevamo mandarti in affido e ti abbiamo adottato, e tu sei mio figlio».

Freddie era stato trovato abbandonato da neonato accanto a un cassonetto nelle zone rurali della Florida. «Quando me l’ha detto ho pensato ‘OK, sono spazzatura’ e mi sono sentito indesiderato. Ma mi ha afferrato la spalla e ha detto: ‘Ascolta, non lasciare mai che questo ti infastidisca’».

Nathan Figgers era un addetto alla manutenzione e tuttofare, e Betty Mae Figgers una lavoratrice agricola.  Vivevano a Quincy, una comunità rurale di circa 8.000 persone nel nord della Florida, e avevano circa 50 anni quando Freddie nacque nel 1989.

Avevano già adottato molti bambini, ma decisero di accogliere Freddie quando aveva due giorni e adottarlo.  Freddie disse che la coppia gli diede tutto l’amore che poteva desiderare, tuttavia gli altri bambini a Quincy potevano essere brutali.

«I ragazzi mi bullizzavano e chiamavano ‘bimbo del cassonetto’, ‘ragazzo della pattumiera’, ‘nessuno ti vuole’, ‘sei sporco’»

«Ricordo che a volte scendevo dallo scuolabus e i bambini mi seguivano e mi prendevano, mi buttavano in un bidone della spazzatura e ridevano di me».

Si era arrivati ad un punto in cui suo padre lo aspettava alla fermata dell’autobus per tornare insieme a casa, ma i bambini prendevano in giro anche Nathan, ricorda Freddie, dicendo: »Ah ah, guarda il vecchio con il bastone».

 

Per Freddie, Nathan e Betty Mae erano eroi e grandi modelli

«Ho visto mio padre aiutare sempre le persone, fermarsi sul ciglio della strada per aiutare gli estranei, dare da mangiare ai senzatetto«, dice. «Era un uomo incredibile, questo è l’uomo che voglio essere».

Nei fine settimana Freddie e Nathan giravano per “immersioni nei cassonetti” alla ricerca di cose utili che erano state buttate via dai loro proprietari.  Freddie aveva una particolare attenzione per la ricerca di un computer.

«C’è un vecchio detto: ‘La spazzatura di un uomo è il tesoro di un altro» dice Freddie «e sono sempre stato affascinato dai computer. Ho sempre voluto un computer Gateway, ma a quel tempo non potevamo permettercelo».

Freddie Figgers ricevette il suo primo computer all'età di nove anni. Era vecchio e non funzionava, ma è stato l'inizio di una storia d'amore con la tecnologia che lo ha trasformato in un inventore, imprenditore e milionario delle telecomunicazioni. Un futuro che pochi avrebbero previsto dopo il suo duro inizio di vita.
Freddie Figgers: L’inventore tecnologico milionario che è stato “buttato via” da bambino.

Alla fine, un giorno, quando Freddie aveva nove anni, andarono in un negozio di seconda mano chiamato Goodwill, dove si imbatterono in un computer Macintosh rotto.

«Abbiamo convinto l’addetto alle vendite che ce lo ha venduto per 24$ », dice Freddie.

Già appassionato ad armeggiare con la collezione di radio, sveglie o videoregistratori che Nathan aveva accumulato, il Mac rotto divenne il centro della sua attenzione.

«Quando l’ho portato a casa e non si accendeva, ho smontato il computer» dice Freddie. «Mentre guardavo dentro ho visto dei condensatori rotti. Quindi ho preso delle parti dalla radiosveglia di mio padre e le ho saldate nel circuito».

Dopo circa 50 tentativi, dice, il computer finalmente si era acceso. E fu in quel momento che Freddie si rese conto di voler passare la sua vita a lavorare con la tecnologia.

Freddie afferma che «Quel computer ha portato via tutto il dolore di essere vittima di bullismo».

Ogni volta che veniva preso di mira a scuola,  tra sé e sé pensava sempre: «Non vedo l’ora di tornare a casa per giocare con il mio computer».

Aveva 12 anni quando altri notarono le sue abilità.  In un club del doposcuola, mentre altri bambini stavano giocando nel parco giochi, Freddie si mise al lavoro per riparare i computer rotti nel laboratorio informatico della scuola.

«Se il disco rigido era danneggiato, lo sostituivo. Se aveva bisogno di più memoria, aggiungevo più RAM. Se aveva bisogno di un alimentatore, lo disattivavo» afferma.

La direttrice del doposcuola era la sindaca di Quincy, che quando vide che il ragazzo stava riportando in vita dei computer rotti, gli chiese di andare in municipio con i suoi genitori.

«Quando arrivammo al municipio, mi mostrò tutti questi computer impilati – saranno stati centinaia – e mi disse: ‘Ho bisogno di ripararli».

Freddie Figgers, inventore, imprenditore e milionario delle telecomunicazioni. Pochi avrebbero scommesso su di lui dato il suo duro inizio di vita.
Freddie Figgers: L’inventore tecnologico milionario che è stato “buttato via” da bambino

Da allora, Freddie passava ogni giorno del tempo dopo la scuola a riparare questa pila di computer, per $ 12 l’ora.

«Non era nemmeno una questione di soldi» dice. «Ho avuto l’opportunità di fare qualcosa che amavo fare ed è stato così divertente per me».

Un paio di anni dopo, si presentò un’opportunità di codifica

 Quincy aveva bisogno di un sistema per controllare i manometri dell’acqua della città e una società aveva preventivato $ 600.000 per sviluppare questo programma per computer. Freddie ricorda che il manager della città aveva gridato: «Ehi, Freddie è un fissato di computer, probabilmente potrebbe contribuire».

«Così dissi: ‘Signore, ascolti, se mi da un’opportunità, potrei costruire lo stesso programma. Il tizio acconsentì e fu così che mi misi all’opera e sviluppai quel programma esattamente secondo le specifiche di cui avevano bisogno. Non fui pagato $ 600.000 , ricevetti la mia normale busta paga e tornai a casa».

Fu un punto di svolta cruciale nella vita di Freddie.  Aveva solo 15 anni, ma decise di lasciare la scuola e avviare un’attività informatica in proprio, con grande sgomento dei suoi genitori.

«Credevano nell’istruzione, nel lavoro, nella pensione e io volevo spezzare quella catena: volevo fare qualcosa di diverso».

L’attività di Freddie stava andando sempre più rafforzandosi quando un paio di anni dopo, Nathan iniziò a sviluppare rapidamente il morbo di Alzheimer.

Un sintomo inquietante era che si svegliava di notte per mettere in scena cose che la sera prima aveva visto in televisione.  Ciò portò a quella che Freddie chiamò «la cosa più traumatizzante che mi sia mai capitata».

«Una mattina, erano circa le due e a mio padre piaceva questo vecchio western chiamato Gunsmoke, è entrato nella mia camera da letto e pensando di essere il personaggio principale Matt Dillon. Aveva un fucile in mano e  mi ha detto… ‘Avrò bisogno che tu vada fuori città’».

Freddie racconta che ci fu una “rissa”, ma infine riuscì a togliere la pistola di mano a suo padre, e riportarlo a letto; tuttavia, quando al mattino si svegliò, Nathan era sparito. Questo era un altro sintomo del suo Alzheimer, ed era già successo prima.  A volte dimenticava addirittura di vestirsi prima di allontanarsi, l’unica cosa che si ricordava sempre di mettere erano le scarpe.

Questi eventi hanno portato alla prima invenzione redditizia di Freddie

 «Ho preso le scarpe di mio padre, ho aperto la suola, ho costruito il circuito stampato e l’ho posizionato all’interno della scarpa con un altoparlante da 90 megahertz, un microfono e una scheda di rete cablata», dice Freddie.

«L’ho integrato con il mio laptop attraverso la piattaforma  Garmin TomTom – questo era prima delle mappe di Apple o delle mappe di Google. Se mio padre si allontanava, a me bastava premere un pulsante sul mio laptop e dire: ‘Ehi papà, dove sei?’. E se lui rispondeva dicendo: ‘Fred, non so dove sono!’ io potevo rintracciare la sua posizione tramite il localizzatore GPS e andare a prenderlo».

Freddie racconta che ha dovuto farlo circa otto volte.

Quando le condizioni di Nathan peggiorarono ulteriormente, alcuni membri della famiglia volevano che andasse in una casa di cura, ma Freddie rifiutò, iniziando a portarlo con sé alle riunioni di lavoro.

«Lui non mi ha abbandonato, quindi io non avevo intenzione di abbandonarlo»

 Sono le parole di Freddie.

Quando andava a trovare potenziali clienti, lasciava Nathan sul sedile posteriore dell’auto con l’aria condizionata accesa, la radio e il lucchetto al volante.

«Una volta ero ad una riunione, ho guardato fuori dalla finestra e… oh mio Dio, mio ​​padre aveva abbassato il finestrino posteriore ed era sceso», racconta Freddie «Quindi in piena modalità panico dissi:’Ehi, devo andare».

Freddie corse fuori dal meeting e fortunatamente trovò suo padre seduto in un parcheggio lì vicino.

Freddie aveva 24 anni quando Nathan è morto, all’età di 81 anni, nel gennaio 2014. «Onestamente mi ha distrutto», dice Freddie «perché tutto ciò che volevo fare era rendere felice mio padre».

Freddie aveva venduto la sua invenzione di tracker per scarpe per $ 2,2 milioni e stava aspettando che i fondi si sbloccassero.  Nathan aveva sempre desiderato possedere un pick-up Ford del 1993 e una barca da pesca, ma ora che Freddie poteva permettersi di comprarli, era troppo tardi.

«Questo mi ha davvero aperto gli occhi e mi ha insegnato che il denaro non è altro che uno strumento, e farò tutto ciò che è in mio potere per cercare di rendere il mondo un posto migliore prima di lasciarlo» sono le parole di Freddie.

«Conoscendo mio padre, non era affatto un uomo ricco, ma ha avuto un impatto sulla vita di tantissime persone ed io voglio fare lo stesso: aiutare tutti quelli che incontro e tutti quelli che posso».

Freddie poi inventò un altro dispositivo smart, anche questo ispirato da un’esperienza personale – questa volta un viaggio in Georgia quando aveva otto anni, per visitare lo zio di sua madre

«Quando siamo arrivati ​​a casa sua mia madre e mio padre stavano bussando alla porta d’ingresso e lui non veniva ad aprire. Quindi mio padre mi chiese se potevo entrare dalla finestra e aprire la porta d’ingresso». Freddie era entrato e aveva aperto la porta. Lo zio era  seduto su una sedia vicino al caminetto: inizialmente sembrava tutto a posto, poi però suo padre si avvicinò e si rese conto che era morto dopo essere entrato in un coma diabetico. «Quando pensi a qualcuno che soffre di diabete, sai che deve scrivere e registrare i vari livelli di zucchero nel sangue che registra durante i controlli giornalieri. Tuttavia nel caso dello zio di mia madre, anche se lo scriveva, per la zona rurale in cui viveva, non c’era nessuno che ne tenesse il conto» racconta Freddie.

Per questo motivo, all’età di 22 anni, Freddie ha costruito un glucometro smart che condivide istantaneamente il livello di zucchero nel sangue di una persona con il suo parente più stretto e aggiunge le letture alla sua cartella clinica elettronica, che un medico può visualizzare.  Se il livello di zucchero nel sangue di una persona è anormale, viene subito inviata una notifica di avviso arancione come avvertimento.

Ma Freddie aveva anche iniziato a lavorare su un progetto più grande

Era consapevole che molte parti dell’America rurale non avevano accesso alla rete 2G o 3G, e in Quincy le persone stavano ancora usando Internet dial-up in quel momento, con la sua caratteristica sinfonia di rumore bianco crepitante e squilli acuti. Voleva portare le comunicazioni aggiornate in queste aree rurali e nel 2008 ha presentato la prima di molte domande per una licenza FCC (Federal Communications Commission) per avviare la propria società di telecomunicazioni.

«Ho dovuto presentare una petizione per dimostrare che i maggiori operatori di telecomunicazioni non avrebbero investito per le loro infrastrutture in un’area rurale con meno di 1.000 abitanti» afferma. Non è stato facile.  In effetti, dice, ci sono voluti 394 tentativi e sono costati un’enorme quantità di denaro.  Ma nel 2011, all’età di 21 anni, Freddie è diventato il più giovane operatore di telecomunicazioni negli Stati Uniti. Secondo NBC News, Figgers Communication rimane l’unica società di telecomunicazioni di proprietà di neri nel paese.

Freddie Figgers, inventore, imprenditore e milionario delle telecomunicazioni. Pochi avrebbero scommesso su di lui dato il suo duro inizio di vita.
Freddie Figgers: L’inventore tecnologico milionario che è stato “buttato via” da bambino

All’inizio era Freddie a svolgere la maggior parte del lavoro, dalla posa del cemento per la sua prima torre per telefoni cellulari, all’installazione dei cavi in ​​fibra ottica.

Ha iniziato a fornire servizi nelle aree rurali della Florida settentrionale e della Georgia meridionale, non lontano da Quincy, e l’azienda è cresciuta costantemente.  

Nel 2014, Freddie ha lanciato uno smartphone, il Figgers F1, con un dispositivo che rileva il movimento e passa alla “modalità sicura sopra i 10mph, impedendo alle persone di inviare messaggi durante la guida.  Il Figgers F3, in vendita nel 2019, contiene un chip progettato per consentire la ricarica wireless ogni volta che il telefono si trova a meno di cinque metri da un “caricabatterie super base”, un dispositivo che è in attesa di approvazione da parte della FCC.

La commercializzazione della F3 ha causato polemiche con alcuni blogger che hanno sostenuto che non tutte le caratteristiche del primo modello erano così aggiornate come dicevano di essere stati portati a credere.  Freddie ha dichiarato alla BBC: «Il nostro obiettivo è fornire onestà e trasparenza mentre forniamo prodotti di qualità e avanzati a un prezzo accessibile».

Purtroppo poi anche la madre di Freddie, iniziò a sviluppare l’Alzheimer. Nel 2015 Freddie ha sposato Natlie Figgers, un avvocato, ed hanno avuto una bambina. 

Oltre alle sue attività, gestisce una fondazione che investe in progetti educativi e sanitari e aiuta bambini e famiglie svantaggiate. Progetti recenti hanno incluso la donazione di biciclette ai bambini in affidamento e DPI (dispositivi di protezione individuale) alle persone in prima linea nella pandemia di Coronavirus.

Freddie dice che il consiglio più importante che darebbe alla sua bambina sulla vita sarebbe di «non arrendersi mai, non importa quanto freddo possa sembrare il mondo» e cercare di avere un impatto positivo sulla vita di ogni persona che incontri. Un messaggio questo con cui Nathan, il padre di Freddie e suo sostenitore numero uno, sarebbe stato completamente d’accordo.

 

Traduzione articolo «Freddy Figgers: The millionaire tech inventor who was ‘thrown away’ as a baby» di Lucy Wallis, BBC News.